Working Papers

Tyrannies of Majorities: A Conceptual Reassessment

Author
Andreas Schedler
Abstract

Since the invention of modern democracy, political theorists as well as practitioners have alerted us against the dangers of “majoritarian tyrannies,” whose substantive meaning, however, remains unclear and controversial. Many have also alerted us against the dangers of such alerts serving as rhetorical cover for antidemocratic elites. In this twin exercise of conceptual explication and reappraisal, I intend to both clarify the meaning and reevaluate the political role of the idea of majoritarian tyrannies. In the main part of the paper, I elucidate their internal structure and variance by discussing three logical presuppositions: (1) the performance of tyrannical acts, (2) the exclusive targeting of minorities, and (3) collective action by the majority. In the final part, I propose to revalue the concept as an instrument of horizontal accountability among citizens. Antipopulist rather than antidemocratic in nature, it allows the losers of majoritarian decisions to call their fellow citizens to account for the injustices they engender. 

RESUMEN 
Desde la invención de la democracia moderna, tanto filósofos como políticos nos han alertado sobre los peligros de “la tiranía de la mayoría.” El significado concreto del concepto, sin embargo, ha quedado borroso y controvertido y muchos lo rechazan como refugio retórico de élites antidemocráticas. El presente ejercicio de explicación y revaluación conceptual pretende clarificar el significado de “tiranías mayoritarias” y al mismo tiempo, revalorizar su papel político. Para comprender su estructura interna y su gran variedad, la parte principal del ensayo analiza sus tres presuposiciones lógicas: la realización de actos tiránicos, la victimización exclusiva de minorías y la acción colectiva de la mayoría. La parte final propone repensar el concepto como instrumento de rendición de cuentas “horizontal” entre ciudadanos. Lo concibe como una noción, no antidemocrática, sino antipopulista, que permite a los perdedores de decisiones mayoritarias que pidan cuentas a sus conciudadanos por las injusticias que generan.

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