Working Papers

Social and Political Effects of Religiosity and Religious Identities in Latin America

Author
J. Samuel Valenzuela Timothy R. Scully, CSC Nicolás Somma
Abstract

Abstract

This paper provides an empirical examination of the effects of religiosity and of religious identities on a broad range of attitudes in seven Latin American countries. It is based on ECosociAl, a new national survey of large urban areas. The topics covered in the paper include the extent to which these religious variables affect levels of civic participation, the propensity to vote in elections, self-placement on the left-to-right ideological scale, levels of happiness, confidence in institutions and in other people, and the degrees of tolerance or acceptance of people of different beliefs, personal attributes, or social condition.

The main finding here is that the effects of Latin American religiosity on individual attitudes and reported practices are much the same as they are in the United States, even though such religiosity is attached predominantly to a Catholic religious tradition. American “exceptionality,” linked as it is to its unique Protestant founding moments, turns out to be, therefore, much less exceptional than what is usually thought. Similarly, the findings here contradict the often repeated claim that the advance of Protestantism in Latin America should contribute to foster democratic consolidation in the region by infusing it with the cultural and civic virtues long associated in the literature with this religious tradition. Our empirical results fail to detect any substantial differences in the attitudes of Latin Americans of different religious identities. The paper concludes by speculating that the US and Latin America share similarly much lower levels of secularization, and that this is what makes the new world—and not only the US— ”exceptional” in comparison to Europe.

Resumen

Este artículo presenta un análisis empírico de los efectos de la religiosidad y de las identidades religiosas de los latinoamericanos en siete países sobre un espectro amplio de sus opiniones. Se basa en ECosociAL, una nueva encuesta hecha en grandes ciudades. Los temas abordados incluyen los niveles de la participación cívica, la propensidad de votar, la auto ubicación en la escala ideológica, los niveles de felicidad, la confianza en las instituciones y las personas, y el grado de aceptación o tolerancia de otros de distintas creencias, atributos personales, o condición social.

El resultado principal de esta investigación es que los efectos de la religiosidad de los latinoamericanos sobre sus actitudes y prácticas son prácticamente los mismos que se reportan en Estados Unidos, a pesar de que provienen principalmente de una tradición religiosa católica. En consecuencia, la “excepcionalidad” estadounidense, ligada como la ha sido a sus orígenes fundacionales protestantes, resulta ser mucho menos excepcional de lo que se ha pensado. Por lo mismo, los resultados aquí contradicen la afirmación frecuentemente repetida de que el avance del protestantismo en la región facilitará la consolidación de la democracia en ella al imbuirla de los valores cívicos y culturales largamente asociados en la literatura con esta vertiente religiosa. Nuestro análisis no detecta diferencias sustanciales en lo que piensan o reportan los latinoamericanos de distintas identidades religiosas. El trabajo concluye especulando de que lo que aúna a Estados Unidos y América Latina es su grado relativamente bajo de secularización, siendo ésto lo que hace que el nuevo mundo—y no solamente Estados Unidos—sea “excepcional” frente a Europa.

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