Working Papers

"Reappraising the Role of the Center: The Case of the Chilean Party System"

Timothy R. Scully


With the return of competitive party politics in Chile, and the reemergence of its characteristic tripartite party system, the problematic of the role played by the center in a multiparty system takes on added importance. First, the paper provides a critical review of previous interpretations of the role of center parties. Next, it briefly explores efforts to constitute and reconstitute the center over a period of twelve decades of party competition. After examining the emergence and behavior of the Liberals in the 19th century, the Radicals in the first-half of the 20th century, and later the Christian Democrats, the analysis returns to theoretical considerations and proposes an alternative understanding of the center, based on the Chilean experience. The paper concludes with a broad overview of the post-Pinochet party system and, again focusing on the role of the center, points out major elements of continuity and change within the party system.


Con la vuelta de la competencia política en Chile, y la reaparición de sus características tripartitas, el problema del papel del centro político dentro del sistema multipartidista cobra renovada importancia. Este ensayo examina, primero, previas interpretaciones sobre el tema. Enseguida, se exploran los multiples esfuerzos para constituir, y reconstituir, el centro político durante un período de doce décadas de competencia política. Después de haber examinado la emergencia y comportamiento de los Liberales en el siglo 19, de los Radicales en la primera mitad del siglo 20, y de los Demócratas Cristianos más recientemente, el análisis vuelve a algunas consideraciones teóricas y propone una perspectiva alternativa sobre el centro político, basada en la experiencia de Chile. El ensayo concluye con una visión más generalizada del sistema de partídos post-Pinochet y, de nuevo enfocado en el centro político, señala los elementos principales de continuidad y cambio dentro del sistema de partidos.


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