Working Papers

"Religion and Popular Protest in Latin America"

Author
Daniel H. Levine Scott Mainwaring
Abstract

Abstract

For centuries, religion stood as a bulwark for conservatism in Latin America. In recent decades, this has changed, as the Catholic Church in a number of countries has actively supported and legitimated popular protest. However, the nature of ecclesiastical change and the relationship between the Church and popular protest differ sharply from one country to the next. This paper examines the relationship between the Church (especially its ecclesial base communities, or CEBs) and popular protest, focusing on two sharply contrasting cases. In Brazil, Church progressives have played a dominant role, and in Colombia, conservative Church leaders have systematically prevented grassroots Church groups from participating actively in popular protest. The paper begins with some theoretical reflections on the relationship between the institutional and popular components of the Church, and on the relationship between informal protest and institutional politics. The authors then provide an overview of the nature, origins, and religious character of CEBs. Through individual life histories, they then analyze the role of CEBs in empowering popular protest in Brazil, and the tight ecclesiastical control over popular Church groups in Colombia.

Resumen

Por siglos, la religión ha permanecido como un baluarte de conservadurismo en Latinoamérica. En décadas recientes esto ha cambiado, ya que la Iglesia Católica en varios países ha apoyado y legitimado activamente la protesta popular. Sin embargo, la naturaleza del cambio eclesial y la relación entre la Iglesia y la protesta popular difieren mucho de un país a otro. Este ensayo examina la relación entre la Iglesia (especialmente sus comunidades eclesiales de base, "CEBs") y la protesta popular, enfocando dos casos contrastantes. En Brasil, religiosos progresistas han jugado un papel predominante, mientras que en Colombia, líderes eclesiásticos conservadores han impedido sistemáticamente la participación activa en la protesta popular de las CEBs. El ensayo comienza con algunas reflexiones teóricas sobre la relación entre los componentes institucionales de la Iglesia y lo popular, y sobre la relación entre la protesta informal y la política institucional. Los autores entonces pasan a dar una vista sintética de la naturaleza, los orígenes, y el carácter religioso de las CEBs. A través de historias individuales, ellos analizan el rol de las CEBs en el fortalecimiento de la protesta popular en Brasil y el control eclesiástico ejercido sobre los grupos religiosos populares en Colombia.

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