Working Papers

Toxic Conflict: Understanding Venezuela's Economic Collapse

Author
Francisco Rodríguez
Abstract

This paper discusses the causes of Venezuela’s recent economic collapse, the largest in modern Latin American economic history and one of the largest in modern world history outside of wartime. I argue that Venezuela’s economic implosion is a combination of two crises. The first one reflects the standard unraveling of a populist macroeconomic cycle fed by overspending during a resource boom, while the second one reflects the severing of the country’s trade and financial links with the global economy. This severing is the consequence of the decision by political actors to adopt “scorched earth” strategies with large negative aggregate economic spillovers in their fight for power. I argue that the inability of Venezuela’s high-stakes, winner-take-all political system to deal with the large negative 2014–16 trade shock precipitated the change in political strategies and the descent into economically destructive political conflict.

RESUMEN

Este trabajo discute las causas del reciente colapso económico de Venezuela, el más grande en la historia moderna de América Latina y uno de los más grandes vistos en tiempos de paz en la historia moderna mundial. Argumento que la implosión económica venezolana es una combinación de dos crisis. La primera refleja el típico desenlace de un ciclo macroeconómico populista alimentado por exceso de gasto durante un boom de recursos naturales, mientras que la segunda responde a la ruptura de los lazos comerciales y financieros del país con la economía mundial. Esta ruptura es consecuencia de la decisión por actores políticos de adoptar estrategias de “tierra arrasada” con externalidades económicas agregadas negativas en su lucha por el poder. Argumento que la incapacidad de un sistema político con altos beneficios relativos del poder donde el ganador se lo lleva todo para lidiar con el gran choque negativo de términos de intercambio visto en 2014–16 precipitó el cambio en estrategias políticas y la caída en un conflicto político económicamente destructivo.

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