Working Papers

A Sequential Theory of Decentralization and its Effects on the Intergovernmental Balance of Power: Latin American Cases in Comparative Perspective

Author
Tulia G. Faletti
Abstract

Abstract

Both advocates and critics of decentralization assume that decentralization invariably increases the power of subnational governments. However, a closer examination of the consequences of decentralization across countries reveals that the magnitude of such change can range from substantial to insignificant. To explain this variation, I propose a sequential theory of decentralization that has three main characteristics: a) it defines decentralization as a process; b) it takes into account the territorial interests of bargaining actors; and c) it incorporates policy feedback effects in the analysis of bargaining situations. I argue that the sequencing of different types of decentralization (fiscal, administrative, and political) is a key determinant of the evolution of intergovernmental balance of power. I measure this evolution in the four largest Latin American countries and apply the theory to the two extreme cases: Colombia and Argentina. I show that, contrary to commonly held opinion, decentralization in Argentina did not increase the power of governors and mayors relative to the president. In contrast, in Colombia, a different sequence of decentralization reforms led to higher degrees of autonomy of the governors and mayors relative to the president.

Resumen

Tanto los defensores como los críticos de la descentralización asumen que este proceso invariablemente aumenta el poder de los gobiernos subnacionales. Sin embargo, una mirada más cercana a las consecuencias de la descentralización en diferentes países, revela que la magnitud de este cambio varía de sustancial a insignificante. Para explicar tal variación, propongo en este artículo una teoría secuencial de la descentralización que tiene tres características principales: a) define descentralización como un proceso; b) toma en cuenta los intereses territoriales de los actores que negocian las reformas; y c) incorpora los efectos de retroalimentación de políticas públicas al analizar las situaciones de negociación. El argumento central del artículo es que el orden o secuencias en que se producen distintos tipos de descentralización (fiscal, administrativa y política) es un elemento central en la evolución del balance de poder entre niveles de gobierno. El artículo mide esta evolución en los cuatro países más grandes de América Latina y aplica la teoría secuencial a los dos casos extremos: Colombia y Argentina. Contrariamente a lo que comúnmente se cree, el artículo muestra que la descentralización no aumentó el poder de los gobernadores e intendentes en Argentina. Por lo contrario, en Colombia, una secuencia de reformas descentralizadoras diferente condujo a niveles más altos de autonomía de gobernadores y alcaldes en relación con el presidente.

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