Working Papers

"Federalism, Constraints on the Central Government, and Economic Reform in Democratic Brazil"

Author
Scott Mainwaring David Samuels
Abstract

Abstract

In this paper we attempt to contribute to the burgeoning literature on Latin American political institutions by discussing the elements and political consequences of contemporary Brazilian federalism. We hope to make two main contributions. First, we intend to add to the broad theoretical discussion of federalism. Theoretically, the puzzle we deal with is what institutional factors explain variance in the degree to which federalism constrains central government policy. Second, we illustrate the theoretical arguments about the institutional determinants of federalism's impact by analyzing the Brazilian case. If our theoretical arguments are correct, then on the basis of certain institutional features one should be able to predict how powerful a policy impact federalism would have. We examine whether federalism has had a significant policy impact in democratic Brazil, looking specifically at three policy areas: state debts, state banks, and the allocation of fiscal resources between the national and subnational governments. We attempt to bridge two literatures that often fall into different camps of political science: institutionalism and political economy. We argue that federal institutions sharply constrain what otherwise might be an extremely strong president and that federalism helps explains Brazil's delay in implementing economic reforms. Forthcoming in Edward L. Gibson, ed., Federalism: Latin Americ in Comparative Perspective. Baltimore: Johns Hopkins University Press (with David J. Samuals)

Resumen

En este artículo intentamos contribuir a la creciente literatura sobre las instituciones políticas latinoamericanas a partir de la discusión de los elementos y las consecuencias políticas del federalismo brasileño contemporáneo. Esperamos realizar dos contribuciones principales. Primero, contribuir a la amplia discusión teórica sobre el federalismo. Teóricamente, el problema con el que nos enfrentamos es determinar qué factores institucionales explican la variación en el grado en el cual el federalismo limita las políticas del gobierno central. En segundo lugar, ilustramos los argumentos teóricos sobre los determinantes institucionales del impacto del federalismo a través del análisis del caso brasileño. Si nuestros argumentos teóricos son correctos, entonces, sobre la base de ciertos atributos institucionales uno debería estar en condiciones de predecir cuán poderoso impacto debería tener el federalismo. Examinamos si el federalismo ha tenido un impacto importante sobre las políticas en el Brasil democrático, observando específicamente tres areas de políticas: las deudas del estado, los bancos estatales y la distribución de recursos fiscales entre el gobierno nacional y los gobiernos subnacionales. Intentamos vincular dos literaturas que habitualmente se localizan en distintos campos de la ciencia política: el institucionalismo y la economía política. Sostenemos que las instituciones federales limitan fuertemente lo que de otro modo podría ser un presidente extremadamente fuerte y que el federalismo ayuda a explicar la demora de Brasil para implementar reformas económicas.

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