Working Papers

"Fact and Myth: Discovering a Racial Problem in Brazil"

Author
Thomas E. Skidmore
Abstract

Abstract

This paper examines prevalent attitudes towards race in Brazil's multiracial society. The author notes that, while there is a considerable literature on slavery and the struggle for abolition, relatively little work has been done on race in Brazil today even though color continues to correlate highly with social stratification. He argues that historically the Brazilian elite has been able to hold to a belief in white superiority and at the same time deny the existence of a racial problem by adopting an "assimilationist" ideology. This begins with the late nineteenth- and early twentieth-century thesis that Brazil was progressively "whitening" and continues up to the present day with the widely held view that disproportionate Afro-Brazilian poverty is a legacy of socioeconomic disadvantage and not a result of discrimination. This official ideology has strongly affected the availability of data until recently and has generally been a dominant influence on mainstream academic research on race. The author traces the emergence of criticism of the "myth of racial democracy" from Afro-Brazilian militants and some social scientists, and gives a brief overview of the existing research on contemporary Brazilian race relations. He concludes by outlining a future research agenda for Afro-Brazilian studies.

Resumen

Este trabajo analiza las actitudes prevalecientes hacia los diversos grupos étnicos en la sociedad multiracial del Brasil. El autor observa que, mientras que existe una considerable literatura sobre la esclavitud y la lucha por abolirla, se ha, en cambio, estudiado relativamente poco a los diversos grupos raciales en Brasil, a pesar de que el color continúa correlacionándose en gran medida con la estratificación social. El autor argumenta que, históricamente, la élite brasileña ha sido capaz de mantener la creencia en la superioridad del blanco y, al mismo tiempo, de negar la existencia de un problema racial adoptando una ideología "asimilacionista". Ello comienza con la tesis de finales del siglo diecinueve y principios del veinte de que Brasil se iba "blanqueando" progresivamente y continúa hasta la fecha con la opinión ampliamente difundida de que la desproporcionada pobreza afrobrasileña constituye un legado del atraso socioeconómico y no un resultado de la discriminación. Esta ideología oficial ha influído fuertemente en la disponibilidad de datos hasta fechas recientes, y ha ejercido generalmente una influencia dominante sobre la corriente principal de la investigación académica que trata el problema racial. El autor analiza el surgimiento de las críticas al "mito de la democracia racial" por parte de militantes afrobrasileños y de algunos científicos sociales y proporciona un breve panorama de la investigación existente sobre las relaciones raciales brasileñas contemporáneas. Concluye presentando una agenda para la investigación futura en el área de estudios afrobrasileños.

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